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--- Chen_Jie (3/3/2017)
 
作者: 陈杰

Little League Baseball (少棒)

棒球虽然在中国大陆不是一项很普及的运动,可以说,大部分(应该是99%以上)人连最基本的规则都不懂。但在美国它可是一项历史悠久,有着广泛群众基础的运动。棒球从什么时候开始,是谁发明的已经很难考究了。有一点是很清楚的,它是一项十八世纪在美国大地诞生的运动。它在十九世纪得到蓬勃发展,至十九世纪下半叶已经发展成一项有职业联赛的运动。久负盛名的美国的职业棒球大联盟(MLB)可能是全球最早的体育职业联盟,已经有一百多年的历史了。除了职业联赛外,还有各种各样的业余联盟,和以青少年为主的棒球联盟。其中有台湾人非常熟识的少棒联盟(little league baseball)。它是一个对世界棒球运动影响深远的非盈利的业余群众组织。
1939年,少棒联盟成立于美国东岸的一个小镇South Williamsport, Pennsylvania。 它的主要功能是规范各级的青少年棒球比赛。同时组织一年一度的世界大赛。其中影响最大的是12,13岁年龄段的世界少棒大赛,就是美国人常说的Little League Baseball World Series(世界少棒大赛)。 台湾自1969年第一次获得世界少棒冠军后,一共获得17次冠军, 比第二多的日本多了7次。 如果你有机会和五六十岁的台湾人聊天,一定可以打听到很多脍炙人口的台湾少棒故事。
世界少棒比赛办了几十年,经历了很多次改革。 现在的世界少棒大赛分为16个地区,美国8个地区,美国以外也分为8个地区。 美国的八个赛区决出一个冠军,国际队决出一个冠军,然后两个冠军对决争夺总冠军。最近几年,都是国际队拿到最后的冠军。美国队几乎没有拿冠军的机会。但不要错误地认为,美国的棒球水平不行了。 美国的少棒队严格意义来说是一支社区球队。少棒联盟为了让大家都能参加,规定球队的队员必须来自同一社区。社区的划分基本是以邮政编码为主。
邮政编码在美国可是一个非常重要的东西,除了可以用来划分少棒球队之外,它还是划分选区的重要标志。每次人口普查后邮政编码通常都会重新划分而且都会引起美国两大政党的高度重视。每次划分都会带来很多官司,因为选区的划分关系到哪一个政党可以控制国会的问题。 这些邮政编码将全美划分成数千个社区,每个社区都可以组织自己的球队逐层打上去一直打到八个分区的冠军。然后八个冠军争美国冠军。这支美国冠军队代表美国和国际冠军队比赛。而国际冠军队通常就是一支国家队。
2014年的美国冠军队是芝加哥南部黑人区的一支社区队。它得到美国冠军后,最后输给了南韩队。但是全体球员得到了奥巴马总统的接见,在芝加哥市区披红带绿享受百万民众欢呼的游行。所得到的荣誉一点都不比芝加哥公牛队得到NBA冠军差。不过,几个月后,在美国冠军赛输给芝加哥的另一队(来自德克萨斯州)到少棒联盟投诉说芝加哥用了几个不在它社区的队员,其实就是街对面的但分属不同的邮政编码地段的队员。因为划界的原因,这几个队员(好像是三个)应该代表另一个队。最后,少棒联盟取消了芝加哥队的冠军资格。 这事还是美国好几天的各大新闻机构的头条新闻。现在这支芝加哥队还在和少棒联盟打官司要讨回自己的冠军头衔,结果怎样,估计可能要等几年才知道。
社区少棒联赛
McGuane Baseball League(McGuane棒球联盟)严格意义下不属于少棒联盟属下的组织,但它遵从一切少棒联盟的章程,所以也就是一个社区性的少棒联赛委员会。这个少棒联赛委员会其实是一个非盈利的群众组织。它早期由几个热心于社区活动的人士成立的。当年成立的目的是为了让小孩课余之时有一个活动的地方以免小孩误入黑社会,从而影响社区的安全。
联盟成立后就要办比赛。办比赛最重要的事情就是如何解决比赛场地。说到场地,有必要为大家解释一下美国的公共体育设施概况。美国是一个非常富饶的国家。我觉得地大物博这个词就是专门为美国创造的。 它富饶的程度对没来过美国的人很难想象。 就拿芝加哥城市来说,它除了拥有不少享有盛名的博物馆,还有众多的图书馆和公园(Park)。 这些公园和中国人理解的公园不一样,它是拥有很多体育设施的体育中心。有点像中国各个城市里的体校,或者说是社区文体中心。
尽管芝加哥的小学初中学校也有体育课,但是体育课的内容应该比中国小学初中的体育课的内容差很多。小孩的体育活动基本就靠这些park(体育中心)来支持了。这些park几乎都是无偿为市民提供服务。一年四季,如果是学校上课日子每天下午三点后,如果是学校放假的日子每天从早上八点多开始,这些体育中心就有各种各样的体育项目供市民选择,特别是供青少年选择。我认为这也是为什么美国有很多家庭妇女不工作的原因。她们可以在下午小孩放学后接孩子参加这些体育项目。像大家熟识的NBA球星韦德,罗斯都是从芝加哥这些体育中心走出来的。McGuane park就是芝加哥其中一个体育中心。它有很多不错的体育训练项目,像游泳,棒球。 十多年前,我还见到一个中国国家队退役的队员在那里教体操。Ivan小时候曾经在McGuane park学过棒球,美式橄榄球,跑步(短跑), 篮球,足球,游泳,摔跤,地板曲棍球等等。
因为棒球是美国数一数二的运动,芝加哥几乎每一个市政府管辖的park都有棒球场。McGuane park拥有三个可以比赛的棒球场。在McGuane park不到一公里的范围内还同时有四五个park有总共十多个棒球场可供训练比赛用。 芝加哥市政府属下的park大概有数百个棒球场。想想,如果广州市拥有数百个对市民开放的足球场,中国的足球水平想不踏入世界一流都很难。
这些park属于市政府的财产,市政府每年都会拨经费去维持它们的运营。这部分经费的钱大部分都是来自地区房产税,所以这些park有义务为社区群众提供服务。根据市政府给我的房产税收据, 2014年芝加哥房产税收入的5.89%用于这些体育中心。 (注:芝加哥市的房产税率大概是1.5%到2.5%左右, 就是房屋的当前市值的1.5%到2.5%。 房价上升对居民来说不是一件好事。 根据2010年美国的人口统计报告,芝加哥市共有1194337 个家庭的,人口大概是2695598。房产税率每个地方都不同,芝加哥的北郊有些地方房产税会高达2.5%到3%)
每年每个park的领导人都要写一份年度总结报告向大众汇报一年来park都为社区提供了什么服务。因此,把场地提供给非盈利的McGuane Baseball League使用就顺理成章了。这绝对属于领导人的一项政绩工程。
有了场地以后, 就要解决参赛队伍的问题。 通常的做法是,首先招收义务教练,以教练名义组队。教练基本上来自志愿人士,就是愿意服务社区的热心人士。教练通常是自己小孩想打球的家长,或者是对棒球有强烈兴趣的发烧友。教练没有报酬,而且要通过委员会的政审,就是教练的人品考核,一般就是无犯罪记录,无不良爱好的审查。当教练需要花很多时间,应该说是一件吃力不讨好的事。尽管如此,很多时候因为有很多人想成为教练,想当教练也不是一件容易的事。不少人,都要靠拉关系的方法才能谋得一个没有工资的教练的位置。这也从另一个侧面看到美国很多人热爱棒球这项运动并且美国社会有很多热心于公益事业的人。
一旦教练确定下来,接下来的任务就是招生了。2000年左右的时候,互联网还不算太普及。网上报名基本不存在,招生基本就靠登社区报纸广告,然后周末委员会的志愿人员在park里面摆摊招生。 也就是这个让我无意中碰到的摆摊把我儿子Ivan带上了打棒球的道路。
2001年2月4号,女儿Irene被McGuane棒球联盟录取。 儿子Ivan被放在候补,最后没有被选上。Ivan直到2002年才正式开始打TeeBall.
Irene被录取后, 我当天就交了150美元的报名费,这个费用包括两套服装,包括衫,裤子,袜子,和帽子。球季从四月份开始八月份结束,除了每周两次训练外,有十八场比赛加上季后赛。季中还有全明星赛。球季结束后,九月份还有一次庆祝活动,有时会在社区附近游行一圈。
如果光靠小孩的报名费,联盟很难维持下去,因为每年办比赛的费用不少,除了买设备外,还要为每个队员买印刷好的服装,帽子,袜子等装备,另外还要买保险和请裁判的费用。一般美国人办事都比较认真。考虑也比较周到,如果没有保险,市政府属下的park一般不会把场地让其它机构办比赛的,以免日后有意外时,市政府要承担意外带来的损失。所以每年联盟有很多大量繁琐的筹款工作。这些繁琐的工作也为很多人提供了一个不错的实习机会。美国很多有成就的商人和企业家青少年时代都从事过这类义务的筹款工作。
McGuane棒球联盟的组队是通过选拔考核决定的。 2001年2月底,所有被录取的球员都集中在室内篮球场进行体能测试。 所有教练都到场观察每个球员的身体素质和体能测试情况。跟大家熟识的NBA选秀前的球员测训很像。教练都是志愿者,大部分都是家长,所以一般允许教练自己预定五六名球员。这些预定的球员除了教练的皇亲国戚外,还有一些不择手段搞来的优秀选手。这些预定的球员也是球队的基本班底。Irene小时候运动素质不算很好,虽然她是超龄球员,但她还是在末位才被选上。我估计她大概是倒数几位被选上的球员。
Ivan第一年由于年纪太小没被录取,每次Irene去训练的时候他也跟着去了。因为Irene就是队里最弱的一位,Ivan也就不好意思参加到队里的训练了。每次Irene训练的时候,为了不让Ivan无聊和不能参与的失望,我就在旁边看别人怎样训练,然后在旁边和Ivan一起玩,也算是另类的训练吧。经过几场比赛后,我已经清楚了,这个年龄段的小孩传接球是基本。 能传接好球的小孩才会被教练重视。 这一年,由于我刻意去提高Ivan的传接球,使得Ivan第二年开始打Tee Ball时,已经是传接球最好的小孩之一了。也为他奠定了继续打下去的良好基础了。也顺理成章地成为了联盟各位教练争抢的小孩。
打棒球非常花时间,特别是家长的时间,家长不但要带小孩去比赛,还要带他们去训练。每次比赛一般是三个小时,训练是一到两个小时。2001年夏天,正好我父母,也就是Ivan的爷爷,奶奶来访芝加哥。他们也算是对我们帮助不少。 由于家里人手不缺,我那年夏天为Ivan报了一个棒球的基础班。虽然没有比赛,但是会由park的工作人员教学生各种不同的棒球知识。Ivan的爷爷每天下午冒着摄氏30多度的酷暑带Ivan去上课,一个夏天下来,爷孙俩都晒得非常黑,有点刚从印度回来的感觉。很多年以后,我父亲还在不停地回忆这个夏天带Ivan上棒球班的趣事。言谈之中,留下不少幸福的回忆。
这个夏天的棒球班让Ivan学会了棒球跑垒的基本动作slide。若干年后,我发现很多青少年棒球运动员都不会slide。我在电视中有时会看到职业大联盟的选手也有不怎样会slide的人。后来问过很多人,得出的结论是如果在8岁之前不会slide,基本上一辈子就很难学会slide了。如果不知道什么是slide的,谷歌一下baseball slide就清楚。它是一项避免受伤的的跑垒技术。 少棒比赛规定从三垒跑回本垒的时候,如果捕手有可能截杀,跑垒的人必须slide,否则判出局。正是Ivan从小就掌握了slide的基本技术,在他十多年的棒球生涯中,他从未因为跑垒而和防守队员碰撞而受伤。这是一项很了不起的成就。
正是Ivan出色的传接球和slide的技巧,尽管他小时候的身体素质不算特别出色,甚至可以说是处于劣势,但他一开始就显出了与众不同的“棒球天赋”,让他在美国这个棒球王国能让人刮目相看。但我更相信勤能补拙的中国文化教育影响使得他从小就认识到要比别人好,就必须比别人更努力,更早起步。就像中国人推高考那样,不能输在起跑线上。
 
 
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